Kiel ligt op het punt waar het Nord-Ostsee Kanaal uitkomt in de Noordzee. Het Noord-Oostzeekanaal of Kielerkanaal vormt de verbinding tussen de Noordzee en de Oostzee. Het behoort tot de druktst bevaren kanalen in de wereld (bijna 35.000 schepen in 2012).

Het Nord-Ostsee Kanaal is leuk voor mensen die graag een dagje boten willen kijken. Vooral de sluizen ten noorden van Kiel zijn interessant vanwege het daar gebouwde uitkijkplatform. Ook is er een museum aan de zuidelijke kant van het kanaal.

Een markant punt aan het kanaal is de hoge spoorbrug bij Rendsburg met het daaraan hangende zweefveer.